artikel

Mens staat centraal in sterk geautomatiseerde omgeving

Engineering

In 2015 verwierf Continental in Mechelen de status van ‘Factory of the Future’ in België. Managing director Brandon Lane, supervisor industrial engineering Marc Moris en manager industrial engineering Roel Hensmans vertellen hoe het bedrijf verder bleef investeren in Smart Production Systems, Digital Factory en Human Centered Production. Continental. In 2018 hernieuwde Continental Mechelen de ‘Factory of the Future’ status nog eens voor de komende drie jaar.

Mens staat centraal in sterk geautomatiseerde omgeving

In het magazijn van Continental in het Belgische Mechelen is het vrijwel altijd donker. Er komt normaal gesproken namelijk niemand. Orderpicken vanuit de tien verdiepingen hoge rekken gaat volledig gerobotiseerd. En zo gaat het ook elders in de fabriek: Automatisch Geleide Voertuigen brengen de onderdelen naar de volledig geautomatiseerde productielijnen. Daarop produceert het bedrijf grote aantallen Elektronische Stabiliteitscontrole (ESC) systemen met ruim vijfhonderd medewerkers voor vooral Europese automobielfabrikanten. Daarnaast maakt Continental Mechelen sensoren en ventielen. De locatie is binnen het concern ‘lead plant’ voor de productie van ventielen, waarvan er al duizelingwekkende aantallen van de band zijn gerold.

Zeven transformaties

Hensmans geeft aan dat het actieplan de ‘de zeven transformaties’ van Made Different daarbij een leidraad is (zie kader Maakindustrie met duurzame toekomst). Met dit actieplan willen de Vlaamse regering, technologiefederatie Agoria en zijn collectief onderzoekscentrum Sirris de Vlaamse maakindustrie versterken en in de wereldtop laten meespelen.

‘Het is een interessant gereedschap om te bepalen waar je staat. Het helpt om duidelijk te krijgen waar je nog kunt verbeteren of waar je blinde vlekken liggen. Productie-automatisering is maar één van de zeven transformaties. Zo schenken we veel aandacht aan de rol van onze medewerkers en krijgt onze ecologische voetafdruk nadrukkelijk de aandacht.’
De automatisering heeft ervoor gezorgd dat het aantal nieuwe banen voor laaggeschoolde medewerkers in de fabriek sterk is gedaald. Continental Mechelen spant zich in om de medewerkers zoveel mogelijk mee te laten groeien met de fabriek. Daarvoor dient de eigen afdeling Vorming en Opleiding. Hensmans: ‘Lager geschoolde medewerkers met basale technische kennis kunnen bij ons doorgroeien. Wij scholen hen in pneumatiek, elektriciteit en elektrotechniek, zodat ze als technisch medewerkers de Human Machine Interfaces aan de volautomatische productielijnen kunnen bedienen en kleine storingen kunnen verhelpen. En wie vroeger operator was, maakt nu de stap naar kenniswerker.’

Smart Toolshop

Omdat de robotisering al ver was doorgevoerd, kwam er sinds de ‘Factory of the Future’-audit in 2015 een niet aflatende aandacht voor digitalisering van de informatieprocessen. Hensmans: ‘Er is steeds meer mogelijk. We brengen nu via tablets de informatie dichter bij de operator: productie-informatie en trainingsvideo’s bijvoorbeeld. Dat betekent niet duizenden werkinstructies ter beschikking stellen, maar de juiste informatie aanbieden op het moment dat het nodig is op de plek waar het nodig is.’
Een recente vernieuwing waar Lane, Moris en Hensmans trots op zijn is de Smart Toolshop, een essentiële plek voor de fabriek. Daar maakt het bedrijf vervangingsdelen voor de eigen productielijnen, prototypen en componenten voor procesverbetering. Veel van de automatisering is in eigen huis ontwikkeld, op basis van eigen intellectueel eigendom, met eigen software en eigen data. De gereedschapsmakerij draagt bij aan minimalisering van de downtime.

Autonomie

Een belangrijk aspect is stroomlijning van het productieproces in de toolshop. Moris: ‘Met een WiFi-gestuurd indoor positioneringssysteem houden we de materialenstroom binnen onze gereedschapmakerij bij. De engineers kunnen de locatie van de mand met onderdelen door de gereedschapmakerij volgen totdat een opdracht is uitgevoerd. E-mails, bijlagen, tekeningen en veel communicatiestappen zijn overbodig geworden, doordat alle communicatie in één webbased systeem plaatsvindt. Iedereen kan zien hoever een opdracht is gevorderd.’
Lane, pas aangetreden als managing director: ‘Bij de automatiseringsslagen die we maken passen we altijd de organisatie van het werk aan. Vergaande automatisering sluit aan bij het werken in zelfsturende teams. Dit levert medewerkers meer autonomie op. Die autonomie creëert ruimte om te denken, uit te voeren, te testen en operationeel te maken.’ Dat is steeds het uitgangspunt bij automatisering, zegt Lane: ‘De mens hoeft zich niet aan te passen aan mechanisering; deze staat in dienst van de medewerkers. Laat de machine doen waar hij goed in is – het nauwkeurig herhalen van bewegingen – dan kan de mens ruimte krijgen voor waar hij goed in is: analyseren, beslissingen nemen en creatief verbeteren.’

Competence center

De continue procesverbetering loont. Hensmans: ‘Elke investering vindt plaats op basis van een goede business case.’ Lane geeft aan dat kennis een cruciale rol speelt: ‘Deze fabriek weet bovenop een hoog automatiseringsniveau nog steeds snelle procesverbetering te realiseren.’
Het helpt daarbij dat het eigen intellectueel eigendom gaat: ‘We werken niet met ‘black box’-systemen; we analyseren onze eigen procesdata.’ Van elk product worden zeer veel datapunten vastgelegd: setpoints, testdata, tijdsverloop. Dit ‘digitale DNA’ ontstaat deels omdat dit voor automotive veiligheidssystemen verplicht is, maar deels ook om de eigen processen en productkwaliteit te kunnen blijven verbeteren.’
Dat geeft de engineers die bepaalde oplossingen hebben ontwikkeld, het inzicht en de ideeën om hun oplossingen verder te verbeteren. ‘Het verklaart ook waarom het tijdsverloop van projecten tot aan implementatie relatief kort is; de engineers kennen de lijnen door en door’, voegt Hensmans toe.
Lane: ‘Als benchmark-fabriek delen we vervolgens onze kennis met de andere Continental fabrieken wereldwijd die soortgelijke producten maken. Dat gebeurt onder andere via een platform voor het delen van proceskennis in tekeningen en software. Zo zorgen we dat onze technologieën en benaderingen ook elders kunnen worden toegepast en de andere fabrieken op dezelfde hoge standaard komen.’

 

Groei

Kennis en autonomie leiden samen tot een duidelijk gevoel van eigenaarschap. Engineers zijn volgens Mors, Hensmans en Lane trots op de oplossingen die ze realiseren en blijven zo gemotiveerd. ‘Iedereen is gretig naar de volgende stap: er heerst hier echt een cultuur van continue verbetering.’ Het zorgt ervoor dat de vestiging de ruimte krijgt om nieuwe producten te maken die zich uitstekend lenen voor een hooggeautomatiseerd productieproces.
Het product dat de laatste jaren het meeste impact heeft gehad op de productie was de komst van het geavanceerde en modulaire ESC-systeem MK 100. Hensmans: ‘We groeien omdat we de kansen in een groeiende markt benutten. Dat geldt niet alleen op het gebied van ESC, maar ook voor onze andere productgebieden. Het aantal sensoren de automobielindustrie neemt nog altijd sterk toe. Dit jaar en volgend jaar dienen zich zowel nieuwe klanten als nieuwe sensortypen bij ons aan.’
Welke kant de procesverbetering op gaat, is volgens de heren duidelijk. Lane: ‘Daarbij gaat het naast lagere cyclustijden vooral om cybertechnologie. De volgende stap is cloud-based, het corporate project rond de Conti-cloud is al begonnen. De automatisering gaat van het niveau van productielijnen nar het niveau van genetwerkte fabrieken die wereldwijd zeer snel data uitwisselen.’
Wat is er geleerd van de ontwikkelingen die de fabriek de laatste jaren heeft doorgemaakt? Hensmans: ‘Dat is steeds hetzelfde: elke keer als je een verbetering doorvoert, vraag je je af: waarom hebben we dat eigenlijk niet veel eerder gedaan?’ Lane: ‘Dat leert je ook dat er nog een lange weg te gaan is. Hoe meer je verbetert, hoe duidelijker het wordt dat er nog veel meer verbetering mogelijk is.’

Reageer op dit artikel