artikel

De eerste automatische selectieve aspergeoogstmachine is verkocht

Engineering

Het is niet eenvoudig om een succesvolle startup uit de grond te trekken, zeker wanneer je een hightech machine ontwikkelt. De investeringen zijn groot en het traject is lang voordat er geld kan worden verdiend. Cerescon verkocht na vier jaar haar eerste geautomatiseerde selectieve aspergeoogstmachine. CTO Ad Vermeer: ‘Voor startups is het belangrijk in cycli te ontwikkelen. Je kunt snel iets tastbaar laten zien, het vertrouwen groeit en je creëert bij iedere cyclus de mogelijkheid nieuwe financiering aan te trekken.’

De eerste automatische selectieve aspergeoogstmachine is verkocht

Tekst Evi Husson

Cerescon heeft een automatische selectieve aspergeoogstmachine ontwikkeld. Dit ging niet zonder slag of stoot. CEO Ad Vermeer geeft uitleg. ‘Mijn broer Marc was aspergeteler. Hij vroeg mij regelmatig of ik geen machine kon bedenken die asperges automatisch en selectief zou kunnen oogsten. Ieder jaar wordt het moeilijker om aspergestekers te vinden die het witte goud willen oogsten. Samen met mijn broer heb ik het vraagstuk opgepakt. Op een bepaald moment ontstond een idee dat we beiden zo interessant vonden dat we hebben besloten er serieus werk van te maken. Een kleine subsidie werd opgehaald en niet veel later hebben mijn broer en ik samen met mijn vrouw, Thérèse van Vinken, Cerescon opgericht.’ Van Vinken werd verantwoordelijk voor marketing en het algemeen en operationeel management. Ad Vermeer was systeemarchitect en zijn broer had alle kennis vanuit de eindgebruiker. ‘Dat was alleszins het plan. Kort na de officiële start overleed mijn broer na een kort ziektebed. Mijn vrouw en ik hebben besloten het project zonder hem verder te zetten. Omdat input van de eindgebruiker wegviel, hebben we meteen een User Group opgericht waarin grote aspergetelers uit Nederland en Duitsland zijn vertegenwoordigd. De reacties van deze groep zijn enorm belangrijk om het proces te optimaliseren. Specificaties op papier laten zetten werkt niet. Door zelf met voorbeelden en prototypes te komen, kom je erachter of je op één lijn zit en voorkom je verrassingen.’

Radar versus sensor

Het oorspronkelijke idee om automatisch selectief asperges te oogsten werd uitgewerkt, maar functioneerde niet. ‘Het idee was om met een ondergronds radar te werken. De proefopstelling op laboratoriumschaal werkte goed, maar in de praktijk waren er te veel onregelmatigheden zoals het vochtgehalte van de grond, de kosten van het systeem en de snelheid van het systeem. Vaak zijn snelheid en het kostenaspect op te lossen, maar de gevoeligheid en afhankelijkheid van vocht bleek de nekslag voor dit idee.’ Omdat het project stroef verliep, werd parallel een alternatief bedacht. ‘Een machine harkt door de grond op een bepaalde diepte met een taster waarop sensoren zijn geplaatst. Een elektrisch signaal geleid beter door de asperge dan door de grond waardoor we exact de positie van de asperge kunnen bepalen. Dit ondergronds detectiesysteem bleek te werken en hebben we meteen gepatenteerd. Hierna is een steekmechanisme eraan gekoppeld en werd de machine verder uitgebouwd.’
De volgende uitdaging bleek om het hightech systeem geschikt te maken voor een landbouwtoepassing. ‘We moesten een combinatie zien te vinden van een hightech oplossing in een mechanische landbouwomgeving. Dit wil zeggen dat onze hightech systemen bestand moesten zijn tegen extreme weersomstandigheden en een variabele ondergrond. Het systeem moet achter een tractor kunnen worden gehangen, enzovoort. Het heeft even geduurd voor we hierin slaagden.’

Service en onderhoud

Veel is vanuit de basis, het ontwerp geheel of gedeeltelijk op te lossen, zegt Vermeer. Zo ook het onderhoud van de machine. ‘Het onderhoud van doorsnee landbouwmachines gebeurt door plaatselijke servicebedrijven. Onze machine is echter veel complexer terwijl de machine in het hoogseizoen niet langer dan een aantal uur stil mag staan. Daarom hebben we in de machinesoftware de mogelijkheid tot remote control contact geïmplementeerd zodat we op afstand de machine kunnen overnemen en storingen kunnen verhelpen. Aan een aantal zaken kan ik wat doen vanuit het ontwerp van de machine maar daarmee kun je helaas nog niet alles oplossen. Service is ook een organisatieprobleem. Rond dit aspect zijn we druk met het zoeken naar oplossingen.’

Vier cycli

De aspergeoogstmachine heeft inmiddels vier cycli doorlopen. ‘Eerst brachten we een demonstrator op de markt die het idee liet zien. Vervolgens demonstreerden we een alfa-machine met detectiesysteem. Vorig jaar brachten we de bèta-machine op de markt die in de praktijk werd getest en dit jaar toonden we de voorloper van de nulserie die een volledig seizoen heeft meegedraaid. Elke fase brengt extra inzichten en extra vertrouwen en financiering met zich mee. Voor volgend jaar hebben we het plan opgevat om twee machines te produceren die drie rijen asperges tegelijkertijd kunnen oogsten. Deze machines zullen het hele seizoen in echte productie worden ingezet door eindgebruikers. Als je zo’n machine moet aanschaffen is het natuurlijk een flinke investering. Het is een nieuw proces waardoor het best normaal is dat het enige tijd vergt voor het echt kan worden geïntroduceerd. We zien de toekomst in elk geval erg positief tegemoet. En ondertussen denken we alvast na over zelfrijdende systemen, meer functionaliteiten en varianten. Ook deze aspecten zullen we stap voor stap implementeren.’

Over Ad Vermeer

Ad Vermeer (59) is boerenzoon, maar op het platteland werken was niet zijn passie. Hij studeerde daarom werktuigbouwkunde aan de TU Eindhoven met ontwerpen van precisieconstructies als afstudeerrichting. Vervolgens begon hij bij CFT Engineering/Philips. Hier ontwierp hij machines voor bedrijfsmechanisatie om bijvoorbeeld scheerapparaten in elkaar te zetten. Ook een aantal mechatronicaprojecten voor ASML passeerden de revue. Na een periode van elf jaar kwam hij de volgende twaalf jaar als systeemarchitect bij Assembleon terecht, een afdeling van Philips die inmiddels is verkocht. Zijn volgende stap in zijn carrière bracht hem via TMC Mechatronics bij TNO. Hier werkte hij aan meerdere projecten zoals technologie om atomair dunne lagen op substraten te leggen om zonnecellen een hoger rendement te geven. Inmiddels heeft hij meer dan veertig patenten op zijn naam.
Met het projectteam van TNO werd een hightech startup opgericht, SoLayTec waar Vermeer de volgende vier jaar als systeemarchitect werd ingehuurd. Tijdens deze periode en de periode erna – hij werkte als  consultant voor Liteq aan nieuwe lithografiesystemen – liepen de voorbereidingen voor de ontwikkeling van een automatische selectieve aspergeoogstmachine. De ideeën werden in 2014 veel concreter door samen met zijn broer Marc en zijn vrouw  Thérèse van Vinken Cerescon op te richten. Inmiddels is de eerste aspergeoogstmachine verkocht.

 

Meer over dit onderwerp:

‘In cycli ontwikkelen biedt enorme voordelen’

 

Reageer op dit artikel